Kom ihåg Homer Neal, en "mild jätten" inom vetenskap och utbildning

Homer A. Neal, en livslång ledare inom högenergifysik och högre utbildning, dödades i Ann Arbor, Michigan, 23 maj vid 75 års ålder. Han var den utmärkta universitetsprofessor i fysik vid Samuel A. Goudsmit vid University of Michigan, en regent från Smithsonian Institution, rådmedlem i National Museum of African-American History and Culture och en chef för Lounsbery Foundation. Neal bidrog till ett antal betydande vetenskapliga framsteg - inklusive upptäckten av Higgs boson 2012 - och var en framträdande figur i den vetenskapspolitiska gemenskapen och hjälpte till med att forma grundutbildningen inom vetenskap, teknik, teknik och matematik (STEM) sedan 1980-talet.

Född i Franklin, Kentucky, intresserade Neal från vetenskap från en ung ålder, började college vid University of Indiana vid 15 års ålder. Han fick sin kandidatexamen i fysik, med utmärkelser, där 1961 och fortsatte sin doktorsexamen. D. vid University of Michigan 1966. Neal, utöver sin vetenskapliga skicklighet, hade en känd talang för administration - en kollega beskrev honom som "en anmärkningsvärt skicklig politiker" - och han steg snabbt igenom raderna i akademin och tog en position som dekan för Forskning och forskarutveckling vid Indiana University 1976. 1981 lämnade han Indiana för att bli vice president för akademiska frågor och provost vid Stony Brook University. Han återvände till University of Michigan 1987 för att vara ordförande för deras fysikavdelning, en tjänst som han innehade fram till 1993, och var kvar i Michigan resten av sin karriär. Han tjänade som universitetets interimspresident 1996. Under hela denna tid rådde Neal många studenter och fakulteter, inklusive övervakning av avhandlingen av den avdrivna Marjorie Corcocan - en långvarig partikelfysiker vid Rice University - 1977 i Indiana.

Neal spelade en ledande roll i D0-experimentet, ett internationellt samarbete bestående av över tusen forskare från nästan 100 universitet, som är slut på energidepartementet Fermilab, en stor partikelaccelerator utanför Chicago. Hans forskargrupp hjälpte till att designa detektorn för experimentet, liksom hantera och analysera kollisionsdata, vilket ledde till upptäckten av toppkvarken - en "elementär" partikel som fungerar som en byggsten för andra ämnen - 1995. Han var också chef för University of Michigan ATLAS-gruppen från 2000–2015. Gruppen deltog i ATLAS-experimentet vid European Organization for Nuclear Research (CERN), som har världens största partikelaccelerator, Large Hadron Collider (LHC) i Genève, Schweiz. ATLAS-experimentet var ansvarigt för att upptäcka Higgs boson 2012, en bragd som fick Nobelpriset bara ett år senare 2013, tilldelat de två forskarna som förutspådde partikelns existens.

Neals ledarskap sträckte sig långt utöver högenergifysik. 1980 utnämndes han till National Science Board (NSB) - ett oberoende rådgivande organ för National Science Foundation (NSF) - där han tjänade fram till 1986. Neal ordförande i NSB: s första arbetsgrupp för STEM-utbildning, delvis som svar till Reagan-administrationens ansträngningar att ta bort utbildningsprogram från NSF. Studien resulterade i en omfattande cirkulerad rapport, som blev känd som "The Neal Report"; det gav politiska rekommendationer till NSF i ljuset av växande oro över hälsa för gymnasiet STEM-utbildning i USA. Rapporten stimulerade skapandet av programmet Research Experience for Ungragraates (REU) och Research Experience for Teachers Program (RET), som tillhandahåller verkliga forskningsupplevelser under sommaren. Båda programmen förblir mycket aktiva idag vid universitet och laboratorier över hela landet, inklusive ett REU-program vid CERN, piloterad av Neal, som är den enda formella kanalen för studenter att bedriva forskning vid LHC.

Efter sin tjänstgöring vid NSB fortsatte Neal sin offentliga tjänst och blev en framstående ”medborgarevetare” och en synlig, inflytelserik person i det bredare vetenskapspolitiska samhället. Han var ledamot i National Research Council Board on Physics and Astronomy, var en länge styrelseledamot i Ford Motor Company och tjänade i American Physical Society (APS) Panel of Public Affairs och blev dess president 2016. Han är medförfattare till ”Beyond Sputnik: US Science Policy in the 21st Century”, en oumbärlig resurs för studenter och fakulteter med intresse för historia, struktur och aktuella utmaningar i det amerikanska vetenskapspolitiska systemet.

Tobin Smith, vice ordförande för politik vid Association of American Universities, som medförfattare ”Beyond Sputnik,” påpekade att Neal var ”bevis perfekt för hur en enskild individ kan hjälpa till att forma och påverka diskussioner och diskussioner om nationella frågor betydelse." Neal kommer att komma ihåg inte bara för bredden av sin kunskap och vetenskapliga prestationer, utan också för hans vänliga ande och bestående bidrag till att förbättra USA: s STEM-utbildning.

Kollegerna från Baker Institute Science and Technology Policy Program bidrog till denna blogg.